¿Por qué el seísmo de Haití ha causado más destrucción que el de Chile?


via ¿Por qué peaje sismo de Haití mayor que el de Chile – CNN.com.

Nota del editor: Colin Stark, Doherty investigador en el Lamont-Doherty Earth Observatory de la Universidad de Columbia, es un geofísico y geomorfólogo cuya investigación se centra en los efectos de los tifones y terremotos en la activación de deslizamientos de tierras y la erosión de los ríos en las montañas.

Palisades, Nueva York (CNN) – Hace unas seis semanas, un gran terremoto devastó Haití y mató a más de 200.000 personas. El sábado, un terremoto liberó 500 veces más energía, devastadando Chile y provocando cientos de muertos.

Así que ¿por qué los pequeños terremoto matan a más gente? ¿Y por qué la oleada repentina de terremotos catastróficos en América?

No, no se acerca el apocalipsis. No, los dos terremotos no están vinculadas de ninguna manera. Y no, Pat Robertson, no se puede culpar al diablo o los franceses. Las respuestas reales, para los cómodos con la ciencia y la Ilustración, son la tectónica y la pobreza.

De las muchas revoluciones de la década de 1960, la que realmente importaba para los geólogos fue la revolución de la tectónica de placas. Tectónica es la palabra que usan los geólogos para describir el proceso por el que las montañs se mueven y las rocas se comprimen y crujen.

En los años sesenta, los nuevos datos de investigaciones y de sismómetros de terremotos dieron lugar a la constatación de que la tectónica hace que las montañas se deslizen  hacia los lados en largas distancias. Científicos descubrieron que la Tierra tiene manchas en la piel de las placas móviles de un centenar de kilómetros de espesor y miles de kilómetros de diámetro, y que se mueven horizontalmente a una velocidad reducida pero irresistible. Nuestros problemas comienzan en el lugar donde chocan.

América del Sur es un excelente ejemplo de este proceso, que los geólogos llaman “subducción”. Es por eso que tenemos la larga cadena de montañas conocida como los Andes y es por eso que países como Chile y Perú sufren gigantes terremotos destructivos cada pocas décadas.

Frente a la costa de Chile se encuentra una placa tectónica que se llama la placa de Nazca. Sin ser advertido por la mayoría, ha avanzando lentamente hacia el continente sudamericano, y se ha deslizado por debajo de ella durante más de cien millones de años. Desde el día en que Magallanes rodeaba por primera vez Tierra del Fuego, ha invadido 130 pies de la placa Americana en dirección este-norte-este.

La placa de Nazca, sin embargo, no se desliza debajo de la placa de América del Sur en una manera ordenada. Se mueve a saltos, a veces pegada y, a veces resbalando, a veces, a veces, aquí y allí a lo largo de la costa de Chile, Los trozoss pueden quedar atrapados durante más de cien años. Cuando lo hacen, finalmente se van deslizando con una explosión. Toda esa energía se libera en segundos y ocurre un terremoto.

El sábado, un trozo del tamaño de Maryland, se despegó, desatando uno de los temblores más potentes jamás registrados. Hace cincuenta años, una superficie de unos 50.000 kilómetros cuadrados, el tamaño de Louisiana, se deslizó y provocó el terremoto de Valdivia. Su magnitud ha sido estimada en al menos 9.5, lo que es el mayor terremoto de los tiempos modernos.

Durante millones de años, esta compresión tectónica ha formado  los Andes y levantó el desierto conocido como el Altiplano. En otros lugares, ha creado los Alpes, las Rocosas, el Himalaya y el Tíbet. También ha creado y distorsionado algunas de las islas del Caribe, incluyendo Haití.

Así que por eso algunas partes del mundo sufren grandes terremotos con frecuencia irregular, mientras que otras regiones son sísmicamente tranquila: todo depende de donde se encuentren las placas y lo rápido que entren en contacto entre ellas.

Saber esto nos ayuda a evaluar el riesgo sísmico y mitigarlo. Nos ayuda a saber dónde será más fuerte el movimiento del terremoto, y con qué probabilidad  llegará. Predecir cuándo llegará el temblor es un reto mucho mayor, y los geofísicos están trabajando duro para alcanzar ese objetivo. En cualquier caso, la predicción no es el verdadero problema, sino la pobreza.

La pobreza es lo que finalmente mata a más personas durante un terremoto. La pobreza significa que poco o nada se hace sobre evaluación de los riesgos sísmicos en la construcción de edificios y zonas. Esto significa que los códigos de construcción no están escritos, e incluso si existen, son difíciles o imposibles de cumplir. Significa que la elección entre el edificio o la construcción robusta a buen precio no es una opción en absoluto.

Haití es una ilustración trágica de esto. Materiales de construcción débiles y normas de construcción pobres comparten gran parte de la culpa del número de víctimas mortales, heridos y desplazados.

Por supuesto que es complicado. Las sacudidas de un sismo es un proceso complejo y la cadena de la causalidad del origen de la magnitud de los seísmos a través de daños a la infraestructura, de los daños humanos implica factores como el tipo de falla del terremoto, su orientación, la dureza de la roca o la presencia de tierra húmeda, y así sucesivamente. Mucho depende también de la hora del día el terremoto en función de cuántas personas están dentro de los edificios que podrían derrumbarse. La densidad de población, distancia del epicentro, y la profundidad de la ruptura son los factores más importante de todos.

Sin embargo, los países con mayor riesgo de la tragedia sísmica no son simplemente los que se encuentran en los límites de las placas tectónicas, sino también los que tienen menos dinero para gastar en protegerse.

Las opiniones expresadas en este comentario son únicamente las de Colin Stark.

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